直击苹果台湾龙潭研发基地,揭开“神秘兵团”面纱

2014年,苹果从晶电、联发科手上,买下关键技术,从友达手上,带走50人的OLED精英研发团队,还从台大(台湾大学)、清大(台湾清华大学)挖角人才,没当过台厂高阶经理,进不了龙潭厂,苹果为了打败三星,在中国台湾龙潭的专属技术基地内,聚集了这支堪称全球最强的神秘兵团。

♦  位于桃园的龙潭科学园区里,有一栋外观没有任何标志的建筑,地址是龙潭区龙园十路55号。

这里是苹果在中国台湾最神秘的技术中心──这座厂坐落在龙潭科学园区的角落,周边只有一家公司,两侧是大片森林,这里的安全措施是由美国FBI(联邦调查局)前官员负责,想接近龙潭厂的人、车,只要开近龙潭厂,就直接进入苹果的监控范围。

FBI前官员负责安全防护

造访龙潭厂时,第一印象就是寂静,中午时分,龙潭厂四周的大马路,10分钟也没一辆车经过。厂房前后各有一个警卫哨亭,本刊摄影记者在出租车里刚举起相机,几秒钟时间,马上被警卫警告。

唯一能辨识苹果身分的,是门厅墙上悬挂的苹果标志。在这里,一百多名员工按计划编组,彼此之间严禁谈论工作,违反规定者,会面临上百万美元的天价求偿;站在龙潭厂门口观察,这里不时有苹果员工和供货商进出,看到外人却都高度警戒。

这里的员工,出差只能住公司指定的饭店,由公司安全部门事先检查房间有没有安装窃听器,因为,如果员工讨论新技术的对话内容被对手取得,或是装有样品的行李失踪,都可能让苹果这项最机密的任务失败。苹果龙潭厂落成时,连前总统马英九想参观都被拒绝。

离苹果龙潭厂不远,就是台积电最先进的封装厂、友达的面板厂以及晶电旗下璨圆光电的旧厂房,这些公司,都是苹果开发新一代显示技术的重要合作伙伴。

今年,苹果首次低头,让三星成为苹果iPhone 8手机所用OLED面板的独家供货商。但苹果供应链传出,OLED可能只是过渡性技术。苹果下一代的显示技术叫微发光二极管(Micro LED),过去3年,苹果重押台湾,龙潭厂就是苹果研发测试微发光二极管最大的海外基地。

集邦咨询LED研究中心(LEDinside)分析,微发光二极管商机可达300到400亿美元。这项新技术,让OLED成了iPhone使用的过渡性技术,苹果的终极目标,是要让每一个人手上的iPhone、Apple Watch,都换上苹果掌控的新显示技术。

今年4月,南韩媒体已经注意到苹果龙潭厂的关键角色。

4月20日,《韩国商报》警告,《南韩零组件产业的黄色警报响了!》文章中分析,苹果桃园龙潭厂研发技术明年将进入量产,将可能取代三星最为自豪的OLED技术

研发微发光二极管最大海外基地,预计明年量产

因为,如果苹果CEO(执行长)库克把iPhone手机里的OLED面板换掉,光是手机屏幕,三星一年就可能丢掉千亿台币的订单。

拆开一支iPhone 7手机,屏幕是其中最贵的零组件,根据市调公司IHS分析,一支iPhone 7当中,台积电做的手机处理器售价只要26.9美元,但一个4.7吋的LCD手机屏幕,成本价却高达39美元,装在手机里的32GB内存,价格也不到屏幕的一半!换句话说,谁掌握了iPhone屏幕的订单,谁就掌握了苹果供应链里最大一块大饼。

而且,2010年宏达电曾计划推出采用OLED的手机,却被三星断货,只依赖三星提供手机面板,是苹果无法承受的风险。

但是,南韩在OLED发展技术上,布满专利地雷,生产设备的技术也早已被各方掌握,苹果难以全盘掌握OLED技术。相反的,苹果在微发光二极管上早已布局多年,全球三分之一的微发光二极管相关专利,都在苹果手上。

什么是微发光二极管? 这项技术就像把数百万颗比沙粒还小的LED灯,全放进一个手机屏幕里。控制每一颗LED发出的颜色,就能让手机屏幕做到4K以上的高画质,颜色比OLED更漂亮。

“这项技术有很多优势”,LEDinsie研究协理储于超说,微发光二极管耗电量只有OLED的一半,但亮度超高,在阳光下也清晰可见;而且,OLED的弱点是怕水,耐候性不佳,不适合用在户外,微发光二极管却完全没有这个问题。

更重要的是,南韩的最新技术,还只能做出可弯曲的软性显示屏幕,但微发光二极管结合软性基板,就能做出可以折迭放进口袋的显示器。一位产业大老观察,“微发光二极管会是最终极的显示技术”。

苹果重押台湾布局已久,4亿美元买下LuxVue 公司

苹果为什么选择重押台湾?故事要从2009年开始说起。

这一年,有一家叫勒克斯维(LuxVue)的公司成立,想制造出能把微型LED变成显示面板的设备,刚开始,所有人都以为这是不切实际的幻想。

但这家公司却得到中国台湾的大力投资,宏碁荣誉董事长施振荣坦言,智融集团在非常早期就曾在美国投资勒克斯维,“这家公司的想法非常前瞻”,他说。友达、联发科、奇景光电、晶电也陆续加码投资勒克斯维。

勒克斯维把中国台湾当成发展的重镇,不只在中国台湾建立供应链,也聘用不少台湾人才;例如,他们从亚太优势挖角研发主管胡馨华,和营销主管邱振维。他们点亮了全世界第一个用微型LED新技术组成的彩色屏幕,也证明了别人认为不可能的事,才是大好机会。

2011年,贾伯斯过世,苹果执行长库克开始布局进一步掌握供应链的方法,勒克斯维的成果吸引了库克的目光。

据调查了解,2014年,外传苹果砸4亿美元,高出对手英特尔、Google等4倍的价格,从台湾厂商手上买下勒克斯维的所有股权和技术,苹果用4亿美元换到的,是翻身成为拥有这项技术全球最多专利的公司。

友达、晶电、联发科等勒克斯维股东及协力台厂,也被下了封口令。本刊调查,苹果和这些公司都签下保密协议,一面同意维持勒克斯维时代的合作关系,一面明定严禁泄露苹果在微发光二极管的开发状况。采访时,记者向晶电总经理周铭俊求证,“你们跟苹果有没有签保密协定?”他只回答,“勒克斯维有关的问题,我们都不予置评。”

苹果并勒克斯维后,布局火速展开,购并前一个月,就在台湾开设龙潭厂,重用台湾人才和供应链,一条次世代显示器供应链开始成形。

像龙潭厂的登记负责人张世昌,他原是统宝的研究经理。统宝是台湾第一家开发出 LTPS(低温多晶硅)技术的公司,2007年,张世昌加入苹果,从资深工程师开始做起。

打造台湾技术联军,从学界、业界挖走不少顶尖人士

苹果购并勒克斯维的同一年,张世昌高升苹果显示技术研发处长,开始在台打造显示技术大军。

第一步,苹果找上友达董事长彭双浪,“借调”友达大尺寸OLED研发团队50名研发人员。友达是2002年时,全世界第一个开发出主动式OLED全彩技术的公司。在苹果要求下,全部改到苹果上班。“如果你是Paul(彭双浪英文名),你会怎么选?”一位显示器产业总经理笑着说。

同时,苹果把龙潭厂打造成台湾显示器产业的特种部队基地,外界传出,苹果龙潭厂用人规格极高,只有在台湾科技业担任过高级经理的人,才有机会进到这工作。本刊调查,苹果从晨星、群创挖角多位资深研发人员,甚至还是聘用台大有机光电实验室毕业博士生最多的外商公司。

许多苹果团队成员,都出身台大有机光电实验室。像陈介伟,他从台大毕业后,曾到美国研究可挠式OLED屏幕,2012年,他从友达跳槽苹果,苹果即将推出完全无边框的包覆式全屏幕专利,就是由陈介伟设计出来的。

苹果用台湾最了解OLED的团队,找出打败三星OLED技术的方法。这是因为,微发光二极管和OLED的基本原理可以互通,两者都是自行发光的技术。只要把微发光二极管取代现有的OLED发光材料,就有机会绕过三星的OLED专利网,做出比三星更好的产品。

在龙潭厂,苹果把这些高手分组,反复测试谁的想法更好。其中一部分负责OLED技术开发,一部分负责微发光二极管技术开发,这座厂里,有最先进的显示器和半导体设备,让一流好手反复做实验,苹果再比较。“去年,苹果就从龙潭厂拿出一片分辨率一千DPI的面板,要三星照做。”一位产业人士观察。

只有苹果办得到,让台积电、联电投入研发LED

龙潭厂更聚集了台湾顶尖的供应链厂商,“他们经常把人叫进去开会、讨论,面板、半导体、机构都有,”一位显示器厂总经理说,“全台湾地区都已经问过一轮了。”

“他们测试各种想法,就像放火烧遍整座森林,直到确定没问题为止。”一位产业人士观察,“只要苹果登高一呼,原本不存在的供应链就会自动成形。”「」

采访中,多个消息来源透露,台积电现在正用先进封装技术,和苹果合作研究微发光二极管技术。台积电董事长张忠谋派出位于七厂的先进封装单位,越级挑战,拿最顶级的半导体设备和人才,跟 LED 厂合作,做原本被认为精密度较低的 LED 上游电路测试,测试每一颗微米大小的晶粒是否能正常运作。如果不是苹果的影响力,谁有能力让台积电卖掉 LED 部门后,重新做起这个生意?

而且,苹果还邀请联电的研发人员,和台积电一起拿出最新技术竞争,比谁的想法更棒、更有效率,这件事恐怕也只有苹果才能做到。

苹果需要的微发光二极管晶粒,要求和照明用 LED 完全不同,以前 LED 厂做照明用的产品,比的是谁的产品电流大,亮度高,现在却要比谁做得小,比谁做的颜色更精准。

目前台湾只有极少数磊晶厂能提供这种高阶 LED 产品。晶电总经理周铭俊坦言,晶电的迷你 LED 二极管产品已能运作,但旗下的 LED,还需要克服最后几项障碍,才算成熟。他分析,晶电每年投资数千万到一亿元研发,“这件事(LED 微缩化)一定会发生!”

友达旗下的隆达,也积极准备用自己生产的微型LED,做出全彩显示屏幕,展示自家的技术能力,也只差突破最后一个颜色的LED技术障碍,就接近成形。

鸿海集团也没有闲着。去年,群创董事长王志超突然公开表态,“如果 OLED 只是一种过渡性技术,是否值得投资”,他认为,比成本,传统的 LED 在大尺寸面板上远比 OLED 有优势,比规格,微发光二极管在小尺寸面板上胜过 OLED。业界评估,投资微发光二极管生产线,成本只有 OLED 的十分之一。

王志超没说的是,群创内部这两种技术都有,而且都在抢苹果去三星化的商机。

例如,群创研发总处长周正旭,今年6月将被调到郑州做OLED实验线,群创对研发部门已下达今年完成OLED量产研发的命令,目标是明年,鸿海将能在深圳量产OLED,分食三星OLED订单。

群创同时把微发光二极管列为重点研发项目,“这个计划是由鸿海直接管控”,一位产业高阶主管观察,鸿海和 LED 大厂日亚化关系密切,鸿海结合日亚化、荣创和群创的技术,就能做出自己的微发光二极管产品,跟上苹果去三星化的脚步。

几年前,苹果龙潭厂就已在内部展示过彩色的微发光二极管样品,他们手上已经掌握如何控制 LED 色彩均匀度,解决漏电和大量生产的方法。苹果现在已经考虑到,如果这项技术成熟,要怎么样降低成本。

苹果明后年有可能展出采用微发光二极管的 Apple Watch,在穿戴式装置上测试之后,再把 iPhone 的显示屏幕换成微发光二极管。如果突破降低制造成本的关键,未来苹果可能会请台湾供应链代工生产自制屏幕。多位业界大老观察,微发光二极管市场可望在两年内浮现。

但,苹果会不会像放弃蓝宝石玻璃技术一样,突然放弃微发光二极管?一位产业大老观察,“现在多路人马都在加码投资”,像Facebook刚购并InfiniLED,中国大陆也将把微发光二极管列为重点计划,集合数十位教授研究微发光二极管,中国大陆三安光电也准备抢进。

三星也已经进入警戒状态,不只派研发副总经理拜访中国台湾地区研发微发光二极管的单位,今年还传要购并中国台湾公司,业界传出,三星计划明年抢在苹果前面,先展示微发光二极管技术。“三星现在拥有各种显示技术,这个地位不能被苹果打破”,一位产业人士观察。

苹果当司令,台湾弯道超车好机会

今年,苹果去三星化的阵势已全面铺开。在显示器领域,除了加快自制显示器的技术布局,苹果同时鼓励鸿海、日本JDI(日本显示器公司)、中国京东方加速量产OLED,分食三星的OLED市场,等于驱虎吞狼,发动大军围攻三星命脉。

另一方面,业界也传出,苹果将和鸿海合作竞标东芝,拿下内存领域的主导权,降低对三星的依赖。苹果还计划自制图形处理芯片,靠拉高自制率提升获利。

事实上,苹果执行长库克早在几年前就已经吹响了中国台湾高科技产业链的集结号。今年,表面上看,是苹果对三星的全面让利,但真实状况是,苹果结合台湾供应链,布局全面反扑,这场战役,将是台湾供应链弯道超车,超越三星的难得机会!

 




来源:财讯双周刊

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